Hvordan et Pro-Trump-netværk bygger et falskt imperium på Facebook og kommer væk med det

Sidste måned, Snopes udsat en mediebutik ved navn The BL - forkortelse for 'The Beauty of Life' - som direkte tilknyttet kontroversiel Falun Gong-linket avis The Epoch Times. Epoch Times, som har effektivt serveret som en arm af Donald Trump-kampagnen siden 2016 har været forbudt at købe Facebook-annoncer siden august 2019 som et resultat af overtrædelser af platformens reklamepolitik. BL's sider stoppede også med at køre annoncer. På trods af vores rapportering, der forbinder de to organisationer, som kun indeholder et bevis, en YouTube-video af det nøjagtige kontor, der er opført som BL's operationscenter, hvor to personer, der har skrevet til Epoch Times, introduceres, fortsætter BL med at benægte enhver link overhovedet.

Efter at denne historie oprindeligt blev offentliggjort, bestred Epoch Times-udgiver Stephen Gregory vores karakterisering af forbindelser mellem BL og The Epoch Times og fortalte os “ingen nuværende Epoch Times-medarbejdere arbejder for BL, og heller ikke Epoch Times har nogen forretningsmæssig tilknytning eller forretningskommunikation med BL. ”



I denne undersøgelse rapporterer vi, at BL's tilfældige vildledsmærke ikke er begrænset til dets ukendte links til eksisterende medievirksomheder. I stedet ser dets Facebook-imperium ud til at være bygget på utvetydigt uautentiske eller falske taktikker, herunder masseskabelse af falske amerikanske Facebook-profiler og oprettelse af falske 'proamerika' -grupper - som alle drives af The BL uden afsløring, og mange heraf har deres oprindelse i Vietnam eller andre fremmede lande. Disse aktiviteter, viser vi, er en del af en koordineret strategi, der tjener til at forstærke rækkevidden af ​​BLs eget indhold og blæse den opfattede størrelse af deres publikum, alt imens man undgår de byrdefulde regler forbundet med reklame.



En hjørnesten i både The Epoch Times 'og BLs Facebook-strategi havde været at købe et stort antal Facebook-annoncer, der tilsyneladende promoverede deres organisationer, men som stort set ikke kunne skelnes fra Trump-kampagneannoncer. Vores tidligere rapport viste, at mindst 1.929 annoncer oprettet af The BL, der repræsenterer omkring en halv million dollars i penge, der blev betalt til Facebook, blev fjernet for at overtræde Facebooks annoncepolitikker. Kombinationen af ​​overtrædelser af reklamepolitikken og klart uautentisk opførsel - ud over BLs uvillighed til at indrømme sin forbindelse til The Epoch Times - rejser et seriøst spørgsmål: Hvad skal der til for at Facebook betragter et 'medievirksomhed' som en dårlig aktør på sin side platform?

Vi nåede ud til Facebook med en detaljeret liste over spørgsmål vedrørende BL og dens taktik. En talsmand for Facebook besvarede ikke nogen af ​​disse spørgsmål, men fortalte os i stedet: 'Vi gennemgår disse oplysninger, og som altid vil vi tage skridt, hvis vi finder en overtrædende aktivitet.'



hvad der var i sagen papirmassefiktion

BL's M.O .: Vage grupper og falske administratorer

I vores originale historie, vi rapporteret at BL-Facebook-siderne såvel som konti, der er knyttet til BL's medarbejdere, syntes at få kontrol over og / eller skabe flere sider og grupper uden nogen åbenbar forbindelse til BL, få kontrol over deres tilhængere og i nogle tilfælde tilføje links til et BL-websted. Ekstra rapportering fra Sarah Thompson, en forsker og blogger, der påvirker sociale medier, bekræftede uafhængigt denne udbredte praksis i et indlæg fra 1. november 2019 på hjemmesiden SecJuice, der dokumenterede “275 profiler ... brugt til spamming af [BL's] indhold og administration af deres grupper. ” Her beskriver vi vores identifikation af over 300 falske personlige Facebook-konti, hvoraf mange kører - eller har kørt - disse BL-linkede grupper eller sider og viser disse konti, og hvoraf de fleste ser ud til at være oprettet mellem juni 2019 og oktober 2019 :

Database: Falske Facebook-profiler bundet til BL

Grupperne 'administreret' af disse falske profiler synes at være rettet mod at tiltrække konservative amerikanere, der ville være modtagelige for BLs eksplicit pro-Trump redaktionelle strategi. De, der leder grupperne, anvender taktik, der søger at øge engagementet på deres sider. Som et eksempel har mange sider et fastgjort indlæg med et billede af Ivanka Trump eller andre Trump-figurer og en formaning om at skrive ordet 'smuk' under det, noget der forbedrer engagementstal for gruppen. Repræsentative gruppens navne inkluderer 'Make America Great Again - PRESIDENT TRUMP' 'PRESIDENT TRUMP MAGA # 2020' 'Support President Trump KAG 2020' 'USA for President Trump 2020' og 'WE SUPPORT PRESIDENT TRUMP #KAG 2020.' Uanset gruppens navn er indholdet det samme: pro-Trump memes og links til TheBL.com.



to eksempler på BL-grupper, der beder læserne om at svare på et indlæg

Ved at følge grupper, der er linket til officielle BL-sider, spore administratorer, der er delt mellem flere BL-linkede grupper og bruge Facebooks egen anbefalede gruppealgoritme, har vi nu identificeret mindst 102 grupper, der er knyttet til The BL. Her præsenterer vi disse grupper og tilknyttede sider:

Database : Grupper og sider knyttet til BL

BL's modus operandi ser ud til at gå sådan som dette: Opret en gruppe ved hjælp af en af ​​de over 300 falske konti eller over 73 sider til BL's rådighed og udfyld den med et stort antal falske BL-profiler. Operatører af ordningen skifter derefter gruppen omkring BL-netværket og parrer den til tider med andre officielle BL-sider for at fange nye medlemmer. BL's Facebook-side Best Videos har for eksempel fungeret som administrator i mindst 25 Facebook-truede Facebook-grupper lige ved siden af ​​andre BL-medarbejdere, der også fungerer som admins. I sidste ende er det gruppevoksende spil et af slid. Ikke alle grupperne trives, men dem, der gør, er normalt afskåret fra at have et indlysende link til BL - efterladt for at strejfe frit i et meme-forurenet ødemark, mens de tjener som en udsendelsesantenne til BL, deres indhold, beder om tilmeld dig sms-beskeder og deres politiske dagsorden.

For at fodre BL's umættelige behov for grupper og formodentlig for at gøre det lidt sværere for Facebook at opdage koordinationen kræver BL, hvad der synes at være egentlige, unikke mennesker for at administrere disse grupper. Bl.a. over for mangel på faktiske mennesker, der er interesseret i den rolle, ser BL ud til at have vedtaget flere strategier for at skabe falske profiler. BL's strategier i denne henseende forekommer hverken subtile eller klart gennemtænkte. De primære tilgange synes at omfatte enten at erhverve og konvertere afviklede udenlandske konti og / eller bruge stockfotos af berømtheder til at oprette profiler af amerikanere.

BL-guiden til let at detektere falske Facebook-profiler

Gør: Brug repurposed udenlandske profiler

skiller joel og victoria sig?

Som diskuteret i vores tidligere rapportering har BL gjort det utallige bånd til vietnamesiske grene af Falun Gong-medieimperiet, en diffus gruppe af beslægtede enheder, der inkluderer The Epoch Times. BLs grundlægger og direktør, Trung Vu, var engang administrerende direktør for den vietnamesiske udgave af The Epoch Times og arbejdede senere for NTD TV, en anden Falun Gong-tilknyttet ejendom. En af de mange ting, der forbinder BL til The Epoch Times, er det faktum, at en IP-server brugt af BL er faktisk registreret til Epoch Times Vietnam.

Denne vietnamesiske indflydelse kan også ses i mange af de falske profiler kontrolleret af BL. Vi formoder, at i det mindste nogle af disse profiler stammer fra køb eller erhvervelse af eksisterende sider i Vietnam, som derefter ændres for at blive profiler for falske amerikanere. Mange profiler, der nu har amerikansk-klingende navne, har som deres profil-URL fuldstændigt ikke-relaterede vietnamesiske navne.

En Facebook-profil, der i øjeblikket hedder 'Robert Henry', har 'duc.liem.77' som navnet indeholdt i URL'en, sandsynligvis en henvisning til det faktiske navn, der blev brugt, da kontoen blev oprettet. En profil ved navn 'Madison Elijah', som et andet eksempel, ser ud til at have engang tilhørt en person ved navn Parmar Jayanti. EN profil for 'James Roscoe', der stadig viser sine interesser primært Vietnam-specifikke emner, har navnet 'luc.van.18294053' i sin url.

Gør: Brug (og genbrug) lagerbilleder

Apropos James Roscoe, dette profilbillede er et stockbillede fra det gratis fotowebsite Unsplash.com (a tilbagevendende tema i mange af de falske profiler er gentagen brug af fotografier, der findes på dette websted). Lejlighedsvis ser det ud til, at operatører på The BL bruger det samme foto til forskellige Facebook-profiler med forskellige navne. Roscoes falske visage bruges tilfældigvis også til en anden falsk BL-profil, denne med navnet 'James Anderson':

I et andet eksempel bruger den påståede Los Angeles-beboer 'David Strong' og den påståede virkelige menneskelige 'Anthony Vu' begge det samme stock foto som deres profilbillede. Profilen af ​​Vu, som det var tilfældet i andre genbrugte Facebook-sider beskrevet ovenfor, bevarer stadig henvisninger til vietnamesisk populærkultur:

eksempler på falske profiler

Gør: Brug berømtheder som profilbilleder

Selvom vi ikke kan tænke på nogen strategisk fordel ved at bruge let genkendelige offentlige personer som profilbilleder af, hvad der menes at være skjulte falske Facebook-profiler, er dette en taktik, som BL har anvendt ved flere lejligheder. Påståede administratorer af BL-linkede grupper har brugt billederne af skuespillerne Glenn Close, Helen Mirren og Julie Walters som deres Facebook-profilbilleder, for eksempel:

eksempler på berømtheder i falske profiler

Alle tre påståede berømthedsdoppelgangere, på tidspunktet for denne rapportering, er administratorer i den BL-linkede gruppe 'VI STØTTER PRÆSIDENT TRUMP # MAGA.' blandt andre:

lilje i på & t kommerciel

Må ikke: lægge for meget eftertanke eller indsats i profilens detaljer

Et unormalt højt antal af de falske BL-profiler viser deres placeringer som byer, der lyder som noget, en kaffesultet praktikant med begrænset kendskab til USAs geografi kan komme med: Texas City, Texas og California City, Californien, for eksempel. Disse er faktisk rigtige byer, men den unormalt høje koncentration af BL-associerede profiler i disse lavbefolkede områder er mistænkelig. I nogle tilfælde er andre detaljer endnu sværere at sluge.

Tag den førnævnte stockfoto-profil af James Anderson. En påstået beboer i Texas City, Texas, han lister sin arbejdsgiver op som Texas Rangers baseball hold, en Arlington-baseret organisation fem timer fra Texas City, Texas. En anden profil af en påstået bosiddende i Los Angeles ved navn Anderson Charles viser det mere geografisk plausible Los Angeles Lakers basketballhold på sin Facebook 'Om' -side. Desværre for denne profils troværdighed angiver det imidlertid Lakers som en skole, ikke som en arbejdsgiver:

Er BL faktisk ansvarlig for denne aktivitet?

Mens mange af de BL-tilknyttede administratorer af disse utallige pro-Trump-grupper kommer fra de falske profiler, der er diskuteret ovenfor, begynder disse grupper ofte eksplicit at blive administreret af de faktiske profiler for reelle medarbejdere i BL. Ved at spore dannelsen og udviklingen af ​​flere BL-grupper fra deres start observerede vi et tilbagevendende mønster. BL-medarbejdere generelt og BL-værten Matt Tullar i særdeleshed er undertiden blandt de første individer, der slutter sig til disse grupper efter deres dannelse, men inden de er fyldt med en flod af falske profiler. Efter at disse medarbejdere har tilsluttet sig disse grupper, bliver de ofte hurtigt derefter administratorer af dem:

sydvest giver væk gratis billetter facebook

Som omtalt i vores tidligere undersøgelse opregner Tullar sit nuværende job på LinkedIn som salgs- og marketingdirektør for Orange County-udgaven af ​​The Epoch Times. Gregory, udgiveren af ​​Epoch Times, fortalte os “Tullar stoppede med at arbejde for Epoch Times i oktober 2016. Orange County-udgaven af ​​The Epoch Times lukkede for mange år siden.”

Han er nu en videopersonlighed for The BL. Hans videoer støtter blandt andet klimaforandringer afslag , forstærke anti-vaccine retorik og skubbe racistiske troper. I en video , Hævdede Tullar, at Michael Brown, den ubevæbnede sorte teenager, hvis død lancerede landsdækkende protester, 'sandsynligvis med rette blev skudt' af en Ferguson-politibetjent. Tullar beskrev Brown som en 'yderst aggressiv, 18 meter gammel, 6ft 4in, 295 pund.' I den samme video foreslog han på tyndt tilslørede sprog, at sorte mennesker har en højere tilbøjelighed til vold: 'Vi er ikke alle de samme, og vi har ikke alle den samme tilbøjelighed til kriminel opførsel,' argumenterede Tullar, mens han diskuterede 'sort -på sort kriminalitet. ”

Ud over at skrive og være vært for disse videoer ser Tullar også ud til at være en integreret del af The BL's gruppeskabelsesordning. Som et nylig eksempel var Tullars profil blandt de første, der sluttede sig til en række grupper oprettet den 13. oktober 2019: “ TRUMPTOG 2020 - 2024! '' PRÆSIDENT TRUMP 2020-2024! '' VI STØTTER PRÆSIDENTTRUMP #KAG 2020 ”Og“ VI STÅR MED TRUMP & PENCE! ”Tullar er heller ikke den eneste BL-medarbejder, der synes at være grundlægger af mange BL-tilknyttede grupper. En Facebook-konto med samme navn som BLs administrerende redaktør, Orysia McCabe, vises også i disse flere af disse grupper direkte efter deres dannelse.

Dette tilbagevendende mønster - hvor en gruppe dannes, fulgt kort efter i flere tilfælde ved, at BL-personale tilslutter sig og bliver administratorer af det og derefter udfylder det med falske profiler - kan have flere operationer, der ligger til grund for processen. Disse vil omfatte erhvervelse af gamle Facebook-profiler, oprettelse af falske profiler og vage grupper og messaging og manipulation af sociale medier, der finder sted inden for disse grupper. BL selv er løbet tør for Middletown, New York - placeringen, som Tullar angiver som sit hjem. Baseret på nogle af de geografiske eller stavemæssige gaffer og restoplysninger, der findes i de falske profiler eller gruppenavne, ser det ud til, at dele af operationen sandsynligvis er baseret i udlandet.

For nylig sendte vi en meddelelse til en BL-tilknyttet profil - en, der har foretaget flere optrædener i flere BL-grupper og sider - for at spørge, hvilken region den var fra. På trods af en profil, der hævdede at tilhøre en bosiddende i Arizona, svarede den person, der betjener profilen, at det var i Indien:

Senere kontaktede denne bruger os igen for at ændre svaret til Kenya:

Derefter fortalte han os, at han har fem Facebook-profiler. En af dem sagde, at han bor i Thailand.

Facebook “vil tage handling”, hvis de “finder overtrædende aktivitet”

Selvom Facebook ikke reagerede på spørgsmål, der spurgte, om det havde forbudt BL at købe annoncer, som det gjorde med The Epoch Times, synes det sociale mediefirma i det mindste at være tolerant over for BL's aktivitet på Facebook generelt. BL's officielle, brandede sider er for eksempel og forbliver Facebook-verificerede. Det er dog svært at fremsætte et rationelt argument for, at BL og dets sociale mediepraksis er i overensstemmelse med Facebooks egne beskrivelser af servicevilkår.

hvad er der i den korte sag i pulp fiction

For det første eksisterer der allerede en utvetydig registrering af Facebook-overtrædelser - 1.929 af dem. Det er, hvor mange BL-annoncer, der er baseret på Facebooks eget annonce-gennemsigtighedsværktøj, endte med at blive fjernet for at overtræde Facebooks annonceringspolitik. Langt fra at være et medieudtag med et sterkt Facebook-ry, er BL allerede - selv uden henvisning til noget, der er diskuteret i vores undersøgelse - en bogstavelig gentagelse af Facebooks reklamepolitikker. Ikke desto mindre er overtrædelser af reklamer ikke den eneste Facebook-regel, som BL som en medieorganisation overtræder.

Uanset hvordan du undersøger det, praktiserer BL det, Facebook beskriver som uautentisk opførsel . Ifølge Facebooks samfund retningslinier , Facebook tillader ikke 'folk at give sig urigtige fremstillinger på Facebook, bruge falske konti, kunstigt øge indholdets popularitet eller engagere sig i adfærd, der er designet til at muliggøre andre overtrædelser under vores fællesskabsstandarder.' BL er engageret i hver af de adfærd, som Facebook hævder, overtræder deres retningslinjer.

BL præsenterer sig forkert på mange måder. Som vores tidligere rapportering demonstrerede, gengiver den forkert sin uafhængighed af The Epoch Times. Og som denne rapport viser, ved ikke at afsløre, at disse spammy-grupper er bygget til gavn for et medieudtag, er hver af BL's generisk navngivne grupper også en vildledning. Denne fejlagtige fremstilling er muligvis ikke aktiveret ved brug af falske konti - en anden utvetydig Facebook-overtrædelse. Endelig er den konstante oprettelse af grupper, hvis rolle er at spam medlemmer med BL-specifikt indhold, en praksis designet til, som Facebook beskriver, 'kunstigt at øge populariteten af ​​indhold.'

BL er langt fra den første afsætningsmulighed til at finde måder at spille Facebook på for at blæse populariteten af ​​dets indhold. Facebook kom for nylig under beskydning, da reporter Judd Legum demonstrerede, at The Daily Wire, en konservativ afsætningsmulighed grundlagt af Ben Shaprio, der konsekvent rangerer som det mest delte medieudtag på platformen, havde skabt ukendte sider hvis primære formål var at dele Daily Wire-indhold. Facebook tog i så fald ingen handling mod The Daily Wire.

Det er stadig at se, hvilken handling, hvis nogen, Facebook vil tage imod BL's klart uautentiske Facebook-imperium. At tage falske profiler ned, noget der ser ud til at have fundet sted i den tid, vi har observeret BL, er mindre end et slag på håndleddet for en stikkontakt, der ser ud til at have en engangsfortegnelse over falske profiler og evnen til at skabe mere på få minutter hvis det er nødvendigt. Facebook-grupper synes ligeledes at være et andet vanskeligt område for Facebook-regulering.

Baseret på vores tidligere rapportering ser Facebook ud til at være mindre ivrig efter at foretage sig noget i en gruppe (i modsætning til en side). I vores oprindelige rapport om BL identificerede vi 69 Facebook-sider, hvoraf 22 med små opfølgninger efterfølgende blev taget ned efter vores offentliggørelse. Omvendt identificerede vores oprindelige rapportering 91 Facebook-grupper, men alle 91 af de grupper, vi identificerede i denne rapport, er stadig aktive på tidspunktet for denne rapportering. Tilsvarende en separat undersøgelse foretaget af Snopes i oktober 2019 identificeret flere 'amerikanske' sider løber tør for Ukraine. Facebook fjernede de sider, vi identificerede, men i mindst ét ​​tilfælde en gruppe administreret af en af ​​de fjernede sider forbliver online.

“Vi tillader ikke indlæg, der deles fra andre Facebook-sider eller grupper”

Alligevel er måske noget, Facebook laver, i vejen for The BLs strategi. Den 6. november 2019 blev en Facebook-profil med navnet “Josephson Magnolia” befolket med en stock foto fra Unsplash.com, informeret medlemmer af BL-Linked-gruppen 'Trump For America's President', at 'på grund af Facebooks optrapning af falske nyhedskontrol [og] for at sikre en velfungerende drift af vores gruppe.' medlemmer fik ikke lov til at dele indlæg fra andre Facebook-sider undtagen dem, der tilhører The BL:

På den anden side ser det ud til at have været visionen for hele denne operation fra starten at kontrollere Facebook-grupper, der kun deler links til BL's indhold.