Skjuler sig med almindeligt syn: PAC-forbundne aktivister opretter 'Lokale nyheder' afsætningsmuligheder

Redaktørens note

Nogle historier skriver praktisk talt sig selv, detaljerne enkle og klare. Denne undersøgelse, ansporet af en læserens tip, var ingen sådan historie. I samarbejde med reporter Bethania Palma og operationsmedarbejdere Vinny Green og Chris Reilly tilbragte hovedreporter Alex Kasprak uger på at løse virkeligheden bag en gruppe enheder, der udgav sig som aviser i vigtige slagmarkstater, der gik ind i valget i 2020. Selvom du er trængt af strømmen af ​​daglige overskrifter, herunder russisk indblanding i amerikanske valgprocesser, vil du gerne bruge lidt tid på denne historie. Fortæl os, hvad du synes, og hvad mere du vil vide. Alle tip og feedback er velkomne her .

Den 6. februar 2017 blev et websted af usikker oprindelse ved navn “The Tennessee Star” født. På det tidspunkt var det uklart, hvem der finansierede eller drev denne “lokale avis”, som stort set var fyldt med frit licenseret indhold fra organisationer bundet til konservative megadonorer. Efter nogle stikker af Politico i begyndelsen af ​​2018 afslørede Tennessee Star, at sine primære arkitekter var tre teselskabstilknyttede konservative aktivister: Michael Patrick Leahy, Steve Gill og Christina Botteri.



Nu afslører en Snopes-undersøgelse detaljeret, hvordan disse aktivister brugte udseendet af lokale aviser til at promovere beskeder betalt for eller støttet af eksterne eller ikke-afslørede interesser. Gill er for eksempel den politiske redaktør for Tennessee Star , men han ejer også et mediekonsulentfirma, som mindst en kandidat og et politisk handlingsudvalg (PAC) betalte, før de modtog positiv dækning i Tennessee Star . Flere Stjerne forfattere har tidligere eller i øjeblikket arbejdet for PAC'er eller politiske kampagner, som de skriver om uden at afsløre den kendsgerning. Selvom dets ejere hævder, at Tennessee Star finansieres af annonceindtægter, synes det at være støttet af velhavende velgørere. Uanset hvad Tennessee Star Det er ikke en lokal avis, der producerer gennemsigtig journalistik.



Men denne historie handler om mere end bare Tennessee Star . Leahy, Botteri og Gill har udvidet deres version af journalistik til andre slagmarkstater i løbet af præsidentvalget i 2020. De er, siger de, medstiftere af et nyt, Delaware-registreret Selskab , Star News Digital Media, Inc., hvis eksplicit strategi er at målrette kampmarkstater med konservative nyheder. Indtil videre har Leahy, Gill og Botteri tilføjet Ohio Star og Minnesota Sun til deres netværk af angiveligt lokale aviser. Disse papirer er effektive kulstofkopier af Tennessee Star .

Hvis du skulle søge efter disse tre 'aviser' i Google, de ville hver dukker op beskrevet identisk som de “mest pålidelige” aviser i deres respektive lokaliteter og leverer “upartiske opdateringer om efterforskningsrapporter, tankevækkende mening, sport, livsstil”:



KILDE: Google-søgning

På tværs af det politiske spektrum ifølge til en Pew Research Center-undersøgelse fra 2017 betragtes lokale nyheder som mere troværdige end andre mere nationale kilder. Det er måske af den grund, at en estimeret 30% af alle links skubbet af den russiske troldgård kendt som Internet Research Agency under præsidentvalget i 2016 var til historier på lokale nyhedswebsteder. I nogle tilfælde oprettede disse russiske bedragere deres egne falske lokale nyhedswebsteder.



Mens Star News Digital Media faktisk har tilknytning til Tennessee-politik, kan firmaets indtrængen i Ohio og Minnesota måske være mere om udseende af at være lokal. De sømmer det ikke altid. For eksempel, Minnesota Sun da vi første gang begyndte at rapportere denne historie, viste en lokal vejrbjælke på sin startside. Dens Standard placering var Columbus, Ohio, sandsynligvis fordi det er en ufuldstændig ændret klon af Ohio Star internet side . Ohio Star websted, angiveligt lokalt til staten Ohio, gengivet et 'Brev til redaktøren' med titlen 'Hvis du vil ændre statspolitik, så støtte Bill Lee for guvernør.' Bill Lee er guvernør for Tennessee .

havde george floyd en ren rekord

En august 2018 pressemeddelelse i Ohio Star annoncerede stiftelsen af ​​det nye selskab, multi-region, Star News Digital Media, Inc., der opregner tre personer, der enten har beskrevet sig selv som konservative aktivister eller er blevet beskrevet på den måde af deres jævnaldrende som stiftere:

Michael Patrick Leahy, Steve Gill og Christina Botteri er medstiftere af Star News Digital Media, Inc, et selskab med overskud baseret i Nashville, Tennessee. Leahy fungerer som CEO og chefredaktør. Gill fungerer som vicepræsident og Chief Marketing Officer samt politisk redaktør for The Tennessee Star og national politisk redaktør for The Ohio Star og The Minnesota Sun. Christina Botteri fungerer som vicepræsident og teknologichef samt administrerende redaktør for The Tennessee Star og administrerende redaktør for The Ohio Star og The Minnesota Sun.

Spørgsmålet er ikke oprettelsen af ​​konservativt indhold. Spørgsmålet, ifølge Kathleen Bartzen Culver, direktør for Center for Journalistik Etik ved University of Wisconsin ved Madison School of Journalism and Mass Communication, forklæder konservativ aktivisme som journalistik. ”Jeg har ikke noget problem med, at advokatorganisationer opretter indhold, der styrker de holdninger, de tager i offentlige politiske spørgsmål til venstre, højre eller centrum. Spørgsmålet kommer ind, når de ikke er gennemsigtige om den fortalervirksomhed, ”fortalte Culver os via telefon. ”I dette tilfælde, hvis du har en konservativ holdning til et politisk spørgsmål, og du vil fremme denne tilgang, skal du gå videre. Men bare gør krav på det for hvad det er. ”

Vi nåede ud til alle tre personer til denne undersøgelse, men modtog kun et svar fra Leahy, der talte på deres vegne i en række e-mails.

Tennessee Star's uoplyste interessekonflikter

Hvornår Politisk først rapporteret på den Tennessee Star i april 2018, Stjerne var endnu mere uigennemsigtig med hensyn til indholdsforfatterskab end de er nu. I det stykke, Politisk argumenterede:

Selvom det ligner et normalt avissted, mangler mange - hvis ikke de fleste - stjernehistorier en byline, og på tidspunktet [for deres rapportering] havde webstedet ingen masthead eller information, der forklarede, hvem der ejer eller driver det. Et klik på fanen 'Kontakt os' afslørede et telefonnummer, et par e-mail-adresser og en postadresse, der går til en UPS-butik i Franklin, Tennessee.

Det tætteste, vi kunne identificere et fysisk sted for alt relateret til Star News Digital Media, var en Tennessee-adresse, der er angivet i deres servicevilkår som en kontaktperson for ophavsret fjernelse anmodninger . Denne adresse er Beliggenhed af et selskab kaldet Political Financial Management (PFM), der administrerer økonomi til politiske kampagner. Objektiv journalistik deltager typisk ikke i politiske kampagner, men PFM “ giver trygheden ved at vide, at dine kampagner [sic] økonomi overholder alle de nyeste love og regler, mens du fokuserer på det, der betyder mest for dig - at forbinde med vælgerne. ”

Følge Politisk 'S rapport, forfattere, der producerer originalt indhold, kommer hyppigere op med deres egen byline. Disse forfattere har dog i mange tilfælde bånd til flere indflydelsesgrupper, politiske kandidater eller PAC'er. På trods af disse interessekonflikter, Tennessee Star undlader at afsløre de dybe forbindelser mellem redaktionerne og de politiske enheder, de dækker. Da vi første gang kontaktede Leahy, spurgte vi ham, om det ville være mere nøjagtigt at beskrive hans selskab som 'en konservativ aktivistgruppe, der ønsker at svinge den offentlige mening i slagmarkstaterne', dvs. eftertragtede stater, der tænkeligt kunne vindes af enten en demokrat eller en Republikaner i det kommende præsidentvalg.

Leahy bestred denne karakterisering, men fortalte os i et noget kontraintuitivt forsvar mod denne påstand en historie om, hvor succesfuldt de havde ført politisk diskurs i Tennessee:

Vores rapportering om GOP-statskandidat Randy Boyds bidrag på $ 250.000 til en Nashville non-profit organisation, der drives af den tidligere nationale formand for La Raza - Renata Soto - og vores at give ham kaldenavnet 'LaRaza Randy' skabte en politisk opfattelse af ham blandt republikanske vælgere. , som han aldrig var i stand til at overvinde. Han brugte $ 20 millioner og sluttede andenpladsen til Bill Lee i den republikanske statsråd i august 2018 i Tennessee.

Chris Butler, opført som Tennessee Star 'S efterforskningsjournalist, dækkede Lee-kampagnen og administrationen for Stjerne . Men lige før han kom til Tennessee Star som ”efterforskningsjournalist” tjente han som en medie talsmand “For en politisk PAC til at hjælpe med at vælge Bill Lee guvernør i 2018” mellem maj og august 2018. Skønt han skrev en få indlæg til Stjerne mod slutningen af ​​maj 2018 blev Butlers første krediteret byline som en Tennessee Star “Efterforskningsjournalist” var den 8. august 2018. Hans anden rapport den dag var kritisk af Lees generalsekretær, Karl Dean. Butler afslørede intetsteds i den eller i efterfølgende artikler, som han havde været ansat som medie talsmand for en PAC, der støtter den anden kandidat i løbet. Efter Leahys synspunkt er dette ikke et problem. ”Hvis du havde lavet dit hjemmearbejde, ville du have set, at Mr. Butler ikke skrev for os mellem 31. maj 2018 og 8. august 2018 i den periode, han arbejdede for det PAC,” skrev han til os i en opfølgende e-mail.

KILDE: LinkedIn

Butlers dækning af Lee i Tennessee Star blev efter Butlers arbejde som medie talsmand for en pro-Lee PAC kritiseret i medieindberetninger som åbenlyst politisk. I et bemærkelsesværdigt tilfælde skrev Butler en anden kaldenavn-motiveret historie den 3. oktober 2018 med titlen 'Bill Lee Strong i Gubernatorial Debate with Karl 'Marx' Dean,' der henviser til Lees demokratiske modstander. Som svar på denne historie, Ken Paulson, dekan for Middle Tennessee State University's College of Media and Entertainment, fortalte det Memphis kommerciel appel at selvom han ikke havde hørt om Tennessee Star , antydede Marx-referencen, at det var 'klart et politisk redskab'. (Det Appel rapporterede også Stjerne historie refererede spørgsmål, der aldrig er stillet eller besvaret i debatten). Vi nåede ud til Butler, men fik ikke noget svar.

Laura Baigert, opført som en Tennessee Star 'Seniorreporter' fungerer også som kasserer for en gruppe kaldet Roving Patriots PAC. Hendes mand, Kevin Baigert, som på et tidspunkt også var en forfatter til Stjerne , er, at PACs direktør. På deres PAC'er internet side , siger parret, at de “er et par Roving Patriots, og når du får en, får du os begge!” Ingen firewall er synlig mellem arbejdet i PAC og Tennessee Star . For eksempel den 7. juli 2017 PAC delt en artikel på deres Facebook - side skrevet i Tennessee Star om PAC's lancering. ”Vi er taknemmelige for det arbejde, de udfører i The Tennessee Star,” sagde PAC om det medieudtag, som begge medlemmer af PAC i øjeblikket eller tidligere arbejdede for:

KILDE: Facebook

Ifølge deres internet side , Roving Patriots PAC er 'fokuseret på at opnå, støtte og opretholde et ægte konservativt flertal inden for Tennessee Repræsentanternes Hus.' I 2018 støttede de fire kandidater, der deltog i GOP-primærvalg eller parlamentsvalget til Tennessee State House-pladser: Justin Lafferty , Mark Hall , Scott Cepicky og Clay Doggett . Begge Cepicky 'S og Doggett's kampagnelanceringer modtog dækning i Tennessee Star . Doggett besejrede den siddende republikanske Barry Doss, en mand Tennessee Star havde været kritisk regelmæssigt i en primærperiode i august 2018. 'Vi ... rapporterede om, hvordan statsrepræsentant Barry Doss stødte igennem en upopulær gasafgiftsforhøjelse - hvilket gav ham kaldenavnet 'Boss Doss' - rapportering, der var indflydelsesrig i hans nederlag ved afstemningerne i republikanske primærvalg i august 2018,' pralede Leahy med os i en af ​​hans e-mails.

Baseret på deres Facebook-side har PAC eksisteret siden 22. juni 2017 . I november samme år blev den Tennessee Star rapporteret med glødende vilkår, at Roving Patriots PAC låner ud finansiel støtte til Doggett uden i denne historie at afsløre PAC's interessekonflikt med Stjerne . En anden historie, skrevet af Roving Patriots kasserer og Tennessee Star reporter Laura Baigert om Doss-Doggett løbet, er meget kritisk over for Doss men mangler afsløring af hendes bånd til en PAC investeret i dette løb. Vi nåede ud til hende via Roving Patriots PAC-e-mail-adresse, men modtog intet svar. Jessica Levinson, en juraprofessor ved Loyola Marymount University med speciale i valglov og regeringsspørgsmål, kaldte Stjerne 'S aktiviteter over for politiske kandidater og PAC'er 'etisk problematiske.'

”Når det kommer til vælgerne, skal de være i stand til at evaluere beskeder, og en af ​​måderne til at evaluere dem er at finde ud af, hvem der rent faktisk taler til dem,” fortalte Levinson os i et telefoninterview. ”Derfor er der regler for oplysning i kampagnefinansieringsloven. Folk vurderer tingene forskelligt baseret på, om kilden er en PAC eller kandidatens egen kampagne eller New York Times eller Washington Post , for eksempel.'

Måske mere bekymrende er den potentielle rolle Gills konsulentfirma , hvor han fungerer som administrerende direktør, har haft i at drive politisk dækning af Tennessee Stjerne internet side. Gill Media, Inc., som beskrevet på et arkiveret websted 'rådgiver virksomheder, enkeltpersoner og organisationer om udvikling og implementering af marketing-, medie- og græsrodsorienterede kommunikationsstrategier.'

KILDE: Facebook

Offentligt tilgængelig kampagnefinansiering afsløringer angiver, at Gill Media leverede tjenester til flere klienter i den tid, han var politisk redaktør for Til nnessee Star mens de også fik dækning på dette websted. I en anden opfølgende e-mail fra Leahy, som igen talte på vegne af Gill og Botteri, fortalte han os, at 'Gill Media, Inc. er en separat enhed fra Tennessee Star', men at 'som mediekøber [Gill Media] har lejlighedsvis købt reklame på Tennessee Star. ”

Mellem 12. december 2017 og 11. januar 2018 betalte Joe Carr, en statskandidat i Tennessee i GOP 14. distrikts særlige republikanske primærvalg, der blev afholdt i januar 2018, Gill Media næsten 32.000 dollars:

KILDE: Tennessee Bureau of Ethics and Campaign Finance

Fra og med den 6. december 2017 blev den Tennessee Star begyndte rapportering på Carrs løb med en historie ('State Senate Candidate Joe Carr Launches Radio Ad Campagne'), der annoncerede sit kandidatur, primært ved at offentliggøre en ordret transkription af hans første radioannonce. (“Tennessee Star opnået en forhåndskopi af annoncen, ”bemærkede denne historie.) Fra det tidspunkt, indtil hans tab den 26. januar, Tennessee Star indsendt mindst ni enten positive historier på Carr eller negative historier om hans modstander, Shane Reeves, og gav plads til Carr til at skrive en kommentar stykke. Levinson fortalte os, at Tennessee Star udskrevet en transskription af Carrs kampagneannonce, snarere end at skrive en objektiv nyhedshistorie, 'får det til at se ud som om dette ikke er en uafhængig medieorganisation.'

Nogle af disse historier bemærkede, at ”Både Shane Reeves for statssenatkampagne og Joe Carr for statssenatkampagne er Tennessee Star annoncører. ” Det er uklart, hvad den Tennessee Star henviser til, når de siger, at begge kandidater er annoncører på stjernen, eller hvis 'annoncerne' måske er de historier, der vises på dette websted. Vi bad Leahy om afklaring på dette punkt, men han svarede ikke på anmodningen om kommentar. Uanset hvad afspejler en sådan afsløring ikke det faktum, at Carr betalte næsten $ 32.000 for mediekonsultation til et firma, hvis administrerende direktør var redaktør for papiret, der dækkede hans løb. Lignende betalinger er foretaget til Gill Media fra grupper som 'Tennessee Jobs Now', som senere så positiv dækning på siden.

Leahy hævder, at betalingerne til Gill Media fra Carr ikke var relateret til Tennessee Star. ”Gill Media placerede radiospots under Joe Carrs særlige valgkandidatur til statssenatet,” fortalte Leahy os. ”I den samme tidsperiode købte både Carr og hans modstander annoncer med Tennessee Star. ”Via e-mail spurgte vi Carr, om de tjenester, han betalte til Gill Media, resulterede i dækning fra Tennessee Star . Som svar sagde han: 'Jeg vil ikke diskutere detaljerne i noget forretningsarrangement, jeg havde med nogen af ​​mine leverandører, mens jeg løb til kontoret,' og tilføjede, at hans afsløring af sådanne handlinger ikke ville være uetisk, men heller ikke være 'hæderlig'.

Steve Gills mediekarriere har længe eksisteret i et tåget rum mellem politisk aktivisme og kommentarer. I 2015 daværende amerikanske Repræsentant Diane Black indgav en klage med FEC mod en 'organisation ledet af den konservative aktivist Steve Gill, der har bankrullet en række negative annoncer rettet mod sort i hendes løb mod den primære udfordrer Joe Carr.' Dette var et tidligere Joe Carr-løb, der gik forud for det særlige valg i 2018, der så dækning i Stjerne . Ifølge til Kommerciel appel , i juli 2018 Tennessee Star ”Offentliggjorde en historie, der tog ordrette linjer fra en e-mail sendt ud af en kampagnemedarbejder for Randy Boyd, der udfordrede Lee i det primære uden tilskrivning.” Levinson, lovprofessor, fortalte os 'ideen om, at kampagnemateriale skjules som nyheder, er virkelig problematisk, fordi det fratager offentligheden evnen til at evaluere meddelelser.'

Journalistprofessor Culver gentog lignende bekymringer som Levinson: ”Transparens er et kritisk vigtigt element i journalistik,” sagde hun via telefon. ”Når du er uigennemsigtig med hensyn til finansieringskilder og deres indflydelse, når du ikke afslører for læsere, hvor pengene kommer fra, og hvor interessekonflikter kan være, frarøver du disse mennesker vigtig information, som de har brug for for at bedømme troværdighed. ” Dette er et spørgsmål ikke kun for det indhold, der offentliggøres på Tennessee Star , men et potentielt problem for Star News Digital Media som helhed. Gill, fortalte Leahy os, vil være 'national politisk redaktør' for alle nye Star News-sider, der bevæger sig fremad.

Hvem betaler for Star News Digital Medias aktiviteter?

Leahy, i en e-mail til os, sagde: 'Vi er i gang med at tjene penge og har et antal annoncører til at bevise det.' På trods af denne påstand er kun den Tennessee Star kører eventuelle kommercielle annoncer og (uden for links til politiske grupper som f.eks Koch-grundlagt Amerikanere for velstand eller lokale GOP-indsamlinger, der er tydeligt politiske), vi fandt annoncer for kun tre virksomheder på tidspunktet for denne rapport: bilforhandleren Beaman Automotive Group, den lokale møbelbutikskæde DT McCall og Sons og det finansielle serviceselskab Advance Financial 24/7.

hvor smertefuldt er et spark i kuglerne

Alle tre ejes af fremtrædende Tennessee-konservative, der tidligere har doneret betydeligt til konservative kandidater, årsager og PAC'er. Lee Beaman, ejer af den eponyme bilkoncern, og A.J McCall, ejer af møbelbutikken, blev for eksempel begge udpeget som enkeltpersoner i en 11. december 2017 Nashville Post historie som en del af en Tennessee-baseret indsats for at støtte den udkæmpede Alabama-senatskandidat Roy Moore i hans løb mod nu-Sen. Doug Jones:

Fremtrædende konservative i Midt-Tennessee har ikke været genert over deres støtte til Moore. Lee Beaman, Nashville-bilforhandleren, bidrog med 2.700 dollars - det maksimalt tilladte pr. Kampagne - til Moore kun tre dage efter, at Washington Post brød historien om seksuel forseelse fra Moore.

A.J. McCall, præsident for den regionale møbelbutikskæde D.T. McCall & Sons, og hans kone, Beth, bidrog til sammen $ 5.400 til Moore, før beskyldningerne blev offentliggjort. Men når Nashville Post nåede efter Washington Post-historien brød, A.J. McCall stod ved Moore.

Advance Financial er ejet af Mike Hodges, der fungerer som selskabets formand. Under valgcyklussen for 2018 var Hodges den 175. mest betydningsfulde individuel bidragyder landsdækkende til politiske kampagner, partier og / eller traditionelle PAC'er. I Tennessee, han og hans kone, Tina Hodges, doneret mindst $ 16.000,00 til Bill Lee for guvernør-kampagnen mellem 28. juli 2018 og 25. august 2018.

Vi nåede ud til repræsentanter for alle tre virksomheder, men hørte kun tilbage fra Advance Financial. Via e-mail spurgte vi Hodges, hvorfor hans firma valgte Tennessee Star som annonceplads. Han svarede: 'Vi valgte TN-stjernen, da de stort set læses online af Tennesseans, og de har et stærkt social media-skub, der introducerer AF til forbrugerne, der muligvis ikke kan se vores annoncer på andre medier.' Hodges nægtede at svare på, hvor meget Advance Financial betalte for annoncer, men fortalte os 'både pris og fornyelsesbetingelser er på markedet med vores mange afsætningsmuligheder.'

På trods af påstande om en 'stærk social media push', er Tennessee Star på tidspunktet for denne rapportering har en beskeden tilstedeværelse på de sociale medier med lidt over 11.000 tilhængere på Facebook og 1.867 på Twitter. (Til sammenligning, Tennessean havde 223.769 tilhængere på Facebook og 278.000 Twitter tilhængere på tidspunktet for denne rapport.). Desuden fungerer de annoncer, der sælges til Advance Financial og de to andre fremtrædende virksomheder, ikke som moderne online-reklame. Online annoncering for udgivere er typisk et komplekst web af programmatiske processer, der forbinder annoncører med online reklameplads. Vigtigst er det, at processen tildeler let identificerbar kode på websider, der sporer succesen med et brands marketingindsats og forhindrer virksomheder i at bruge penge på annoncer, der vises til ikke-lokale forbrugere.

Dette sætter spørgsmålstegn ved flere elementer i Tennessee Star annoncørhistorie, herunder påstande om, at 'avisen' er et profitabelt, reklamestøttet projekt, og at de virksomheder, der annoncerer, gør det for at tappe et lokalt publikum til gavn for deres brand. Er det muligt, at Tennessee Star har et par højt profilerede velgørere, der støtter virksomhedens mission økonomisk og til gengæld ser deres familievirksomheder promoveres på siden? Ville en sådan ordning betragtes som reklame? Potentielt, men denne type reklamearrangement ville være en outlier sammenlignet med stort set ethvert andet internetmedieudtag.

Ejerne af disse virksomheder gør intet uheldigt med at støtte kandidater og PAC'er eller købe reklamer i Tennessee Stjerne . Men fordi Star News Digital Media hverken er en kandidat eller en PAC, findes der ingen grænse for, hvor meget disse familier kan bruge på at støtte organisationens rapportering, hvilket som vi har vist udvisker grænsen mellem journalistik og politisk kampagne.

Efter vi nåede ud til Stjerne 's tre primære annoncører, Leahy fortalte os via e-mail, at han var 'opmærksom på, at snopes.com har kontaktet flere af vores annoncører,' hvilket tyder på, at mindst en af ​​de enheder, vi nåede ud til, løb vores spørgsmål af Leahy, før vi ikke afgav en kommentar til os.

Ud over disse problemer finder vi den bredere forretningsstrategi for Star News Digital Media er enkel: udfyld sider med indhold, der ikke koster noget. En sådan strategi er måske ikke nogen overraskelse for dem, der er fortrolige med Leahy, hvis bog fra 2009 Regler for konservative radikaler inkluderer udsagnene 'det er bedre at være 85% ret og hurtig end 100% ret og langsom' og 'bruge gratis og billige teknologier ved enhver lejlighed.'

Baseret på en Snopes-analyse af linkindlæg, der blev delt mellem 6. november 2018 og 5. februar 2019, anslås det, at 30 procent af det sammenkædede materiale, som Star News delte på Facebook fra deres egne sider, fra andre kilder. Meget af dette tredjepartsindhold blev offentliggjort på tværs af flere websteder i deres netværk, og mange af kilderne til dette indhold blev enten direkte eller tangentielt finansieret af megadonorer, der leverede deres indhold til republikation gratis.

Hvordan vises så mange historier på disse små 'lokale nyheder' -websteder?

Leahy fortalte os i en e-mail, at Star News Digital Media er fokuseret 'på lokale, faktabaserede nyheder, der giver læsere information fra et center-højre perspektiv som et alternativ til de almindelige medier, der i stigende grad bevæger sig længere mod venstre.' På trods af at Leahy er hyldet som 'lokal' og beskrevet i Google-søgeteksten som 'upartisk', tilbyder Star News-websteder en hel del indhold, der kommer fra konservative nationale kilder, der finansieres af mørke penge - midler rejst med det formål at påvirke valg af nonprofitorganisationer, der ikke er forpligtet til at oplyse deres donorers identitet.

Ved hjælp af analyseværktøjet Crowdtangle udviklede vi et historisk datasæt over alle linkindlæg, der vises på Facebook-siderne på Star News-websteder, der pegede på indhold offentliggjort af Tennessee Star , det Ohio Star , eller den Minnesota Sun mellem 6. november 2018 og 5. februar 2019. Næsten en fjerdedel af Tennessee Star's linkindlæg, vi analyserede, pegede på tredjepartsmateriale, og procentdelene af tredjepartsindhold var endnu højere for de to nyere websteder, Ohio Star og Minnesota Sun :

Tredjepartsindhold

Vores datasæt viser omfanget af det forhold, som Star News har med tredjepartsindholdsudbydere.

Tredjepartsindhold efter websted

Vi estimerer, at 24%, 39% og 41% af det indhold, vi analyserede på Tennessee Star , det Minnesota Sun , og Ohio Star henholdsvis kom fra en tredjepart i den periode, vores datasæt dækkede.

Næsten 40 procent af dette tredjepartsmateriale, fandt vi, kommer fra Daily Caller News Foundation. Slam , et medieudstyr, der finansierer efterforskningsjournalistik til politiske donationer og lobbyindsats, rapporteret i november 2018, at “83 procent af Daily Caller News Foundation's årlige budget” i 2017 kom fra enten Charles Koch Foundation eller Charles Koch Institute.

I et 2015 udtalelse offentliggjort i Chattanoogan , Skrev Gill, at 'Mens Koch-broderfinansierede [amerikanere for velstand] -aktiviteter finder sted over hele landet, tiltrækker deres gentagne, håndgribelige succeser i Tennessee i stigende grad national opmærksomhed.' Flere fremtrædende links til de Koch-baserede og -finansierede amerikanere for velstand eller artikler om det vises i materiale, der findes på alle tre Star News-websteder.

Andre bemærkelsesværdige kilder til Star-publiceret materiale inkluderer Det daglige signal , en publikation af den konservative Heritage Foundation tænketank Den daglige fakkel , en publikation af Koch-bundet Amerikanere for begrænset regerings tænketank og det konservative Center for amerikansk storhed. Det højreorienterede konservative HQ-websted og det ikke-partisiske, regeringsdrevne Voice of America-netværk er andre almindelige kilder til tredjepartsmateriale:

Kilder til tredjepartsindhold

Den mest almindelige kilde til tredjepartsmateriale i den periode, vores datasæt dækkede, er Daily Caller News Foundation.

Desuden deler alle websteder deres (ofte outsourcede) indhold i udstrakt grad, og hjemmesiderne på alle tre websteder kan næppe skelnes fra hinanden. Her visualiserer vi vores stikprøve af indlæg, der deles af disse websteder på Facebook, og viser, at meget af det underliggende indhold sandsynligvis er identisk på to af siderne eller alle tre:

Overlappende indhold på tværs af Star News Digital Media Sites

Vores datasæt afslører betydelig overlapning i indhold mellem de tre Star News-websteder. I ovenstående figur ser det ud til, at 237 poster er nøjagtig de samme på alle tre sider i den periode, vi undersøgte.

I sin e-mail til Snopes sammenlignede Leahy sine hjemmesider med Gannett media, paraplyfirmaet, der udgiver ældre aviser som f.eks. USA i dag , det Tennessean , og Cincinnati Enquirer. ”Vil Snopes“ udgive ”Gannett for nøjagtig den samme praksis, som andre nationale og regionale publikationer bruger, og som tilsyneladende har rejst bekymring over Tennessee Star af de liberale, der driver Snopes? ” Leahy spurgte os, mens hun pegede på det faktum, at Gannett-netværket af hjemmesider deler historier og udgiver trådartikler fra Associated Press.

Blandt de mange forskelle mellem Gannett-publikationer og Leahy's websteder er, at Gannett-papirer har regler mod interessekonflikter. Michael Anastasi er redaktør og vicepræsident for Tennessean avis og vicepræsident for nyheder til USA i dag , som begge er Gannett-papirer. Vi spurgte ham via e-mail om Tennessean ville ansætte en politisk redaktør, der samtidig fungerede som en mediekøber, der placerede annoncer for politiske enheder omfattet af Tennessean , og han fortalte os 'nej.' Spurgte, om Tennessean ville nogensinde tillade en politisk redaktør at købe annoncer gennem deres personlige mediefirma for kandidater, der Tennessean dækket, fortalte Anastasi os 'helvede nej' og tilføjede, at 'hvis vi opdagede nogen, der nogensinde deltog i en sådan åbenlyst uetisk opførsel, ville de straks ophøre.'

De store take-away

Star News Digital Media har været inkonsekvent i, hvordan de henviser til sig selv. Nogle gange har de antydet, at de er 'upartiske' lokale nyheder, og på andre tidspunkter fortalte de os, at de giver et 'centrum-rigtigt' perspektiv. Nogle gange hævder de at være profitdrevne og på andre tidspunkter hævder de at være en 'hånd-til-mund' operation af sande troende. En ting, som de konsekvent har hævdet at være, er dog et netværk af lokale aviser, der udøver gennemsigtig journalistik.

Culver, journalistprofessor, ser det anderledes. ”Ærligt talt, hvis du har en organisation, der forsøger at beskytte identiteten af ​​folk, der skriver for den, ikke er lige om dens finansieringskilder, [og] tillader folk med partiske synspunkter at skubbe disse synspunkter og ikke være på forhånd om det, forstår jeg ikke, hvordan du kan kalde det en nyhedsorganisation. ”

Leahy forsvarede sin organisation og dens praksis: “Snopes.com er fuldt ud klar over, at Star News Digital Media, Inc. er en legitim nyhedsorganisation og enhver erklæring, der er trykt af din organisation, at vi er en 'politisk advokatgruppe' snarere end en legitim nyhedsorganisation er en, som du ved er falsk, ”sagde han til os i en e-mail og tilføjede, at de“ kraftigt ville forsvare vores omdømme som en nyhedsorganisation og især ikke vil tolerere falske udsagn om os. ”

Det Tennessee Star er et eksempel på en strategi - ompakning af gratis konservativt indhold sammen med kampagne- eller PAC-materiale som lokale nyheder - der ser ud til at have set en vis succes lokalt og søger at udvide på nationalt plan. Strategien, der fødte Tennessee Star kan være identisk ansat i politisk vigtige regioner under ledelse af Star News Digital Media Inc. Denne nye satsning ville følge 'den nøjagtige samme plan, som vi plejede at lancere i Tennessee,' fortalte Leahy os via e-mail. Leahy, Politisk rapporteret købte i april flere avislydende domænenavne i kampmarkstater til fremtidig brug:

Bare få dage efter registreringen af ​​Tennessee Star-domænet i januar 2017 registrerede [medstifter Michael] Leahy også domæner for americandailystar.com, minnesotan Northernlight.com, mosundaily.com, newenglandstar.com, thedakotastar.com, themichiganstar.com , thencstar.com, theohiostar.com, thepennstar.com, thevirginiastar.com og thewisconsinstar.com.

Disse websteder forstærker muligvis partiske stemmer i op til præsidentvalget i 2020, og hvis de følger Tennessee Star playbook, kan offentliggøre politisk eller økonomisk motiveret indhold oprettet af forfattere med ukendt tilknytning til PAC'er, lobbyister og politikere.

”Informationssfæren er så forurenet lige nu, at den gennemsnitlige borger har problemer med at fortælle, hvad der er reelt, og hvad der ikke er,” fortalte Culver os. 'Det finder jeg meget foruroligende inden for et demokrati.'